Os cupins foram mastigando madeira por milhões de anos. Dos cupins africanos que constroem montes mais altos que os homens, das espécies subterrâneas que destroem as casas das pessoas, os cupins sociais são criaturas fascinantes para se estudar. Saiba mais sobre esses decompositores com os 10 fatos sobre cupins.

1. Embora possam ser pragas para proprietários de casas, os cupins são realmente insetos benéficos, ecologicamente falando.

Cupins são realmente importantes decompositores. As térmitas quebram fibras vegetais resistentes, reciclando árvores mortas e em decomposição em novos solos. Esses insetos famintos são vitais para a saúde de nossas florestas. Enquanto entram no túnel, os cupins também arejam e melhoram o solo. Acontece que construímos nossas casas a partir de comida de cupim – madeira.

2. Os cupins digerem a celulose com a ajuda de microrganismos em suas entranhas.

As térmitas se alimentam de plantas diretamente ou de fungos que crescem em material vegetal em decomposição. Em ambos os casos, eles devem ser capazes de digerir fibras vegetais resistentes ou celulose. O cupim é carregado com microrganismos capazes de quebrar a celulose. Essa simbiose beneficia tanto os cupins quanto os microrganismos que vivem em seus hospedeiros de insetos. Os cupins abrigam as bactérias e os protozoários e colhem a madeira. Em troca, os micro-organismos digerem a celulose para os cupins.

3. As térmitas se alimentam das fezes umas das outras.

Os cupins não nascem com todas as bactérias em seu intestino. Antes que eles possam começar o trabalho duro de comer árvores, os cupins devem obter um suprimento de micro-organismos para seus tratos digestivos. Eles se envolvem em uma prática conhecida como trophallaxis, ou, em termos menos científicos, eles comem um cocô do outro . Os cupins também devem reabastecer-se depois que eles mudam, então comer cocô é uma grande parte da vida no cupinzeiro.

4. Os cupins viveram há 130 milhões de anos e descendiam de um ancestral semelhante a uma barata.

Cupins, baratas e mantídeos compartilham um ancestral comum em um inseto que se arrastou pela Terra há cerca de 300 milhões de anos. O mais antigo espécime de cupim do registro fóssil remonta ao período cretáceo. Um cupim detém o recorde para o mais antigo exemplo de mutualismo entre organismos também. Um cupim de 100 milhões de anos com um abdômen rompido estava envolto em âmbar, junto com os protozoários que viviam em seu intestino.

5. Pais do cupim ajudam a criar seus filhotes.

Você não encontrará pais inativos no cupinzeiro. Ao contrário das colônias de abelhas, onde os machos têm vida curta e morrem logo após o acasalamento, os reis dos cupins ficam por perto. Após o vôo nupcial, o rei dos cupins fica com sua rainha, fertilizando seus ovos quando necessário. Ele também compartilha os deveres dos pais com a rainha, ajudando-a a alimentar seu jovem alimento pré-digerido.

6. Os trabalhadores e soldados dos cupins são quase sempre cegos.

Em quase todas as espécies, tanto os operários quanto os soldados de uma determinada colônia de cupins são cegos. Uma vez que esses indivíduos dedicados passam suas vidas nos confins do ninho escuro e úmido, eles não precisam desenvolver olhos funcionais. Os cupins reprodutivos são os únicos cupins que exigem visão, pois precisam voar para encontrar parceiros e novos locais de nidificação.

7. Quando os soldados dos cupins detectam uma ameaça, eles tocam os sinais de alerta para a colônia.

Soldados cupins formam o menor metal do mundo, quando o perigo chega ao ninho. Para soar o alarme, os soldados batem com a cabeça contra as paredes da galeria para enviar vibrações de aviso por toda a colônia.

8. As indicações químicas guiam a maior parte da comunicação na colônia de cupins.

Os cupins usam feromônios – fragrâncias químicas especiais – para conversar entre si e controlar o comportamento um do outro. Os cupins deixam rastros de cheiro para guiar outros trabalhadores usando glândulas especiais no peito. Cada colônia produz um aroma distinto, identificado por uma substância química em suas cutículas. Em algumas espécies, a rainha pode até controlar o crescimento e o papel de seus filhotes alimentando seu cocô cheio de feromônios.

9. Novos reis e rainhas podem voar.

Novos cupins reprodutivos são alados e capazes de voar. Esses jovens reis e rainhas, chamados alados, deixam sua colônia natal e voam em busca de um companheiro, muitas vezes em grandes enxames. Cada par real de rei e rainha surge do enxame e encontra um novo lugar para fundar sua própria colônia. Eles quebram suas asas e se estabelecem em sua nova casa para criar seus filhos.

10. Cupins são bem tratados.

Você não pensaria que um inseto que passa seu tempo na sujeira seria tão exigente quanto à higiene, mas os cupins fazem um esforço para permanecerem limpos. Os cupins passam muito tempo cuidando uns dos outros. Sua boa higiene é importante para sua sobrevivência, pois mantém parasitas e bactérias nocivas sob controle dentro da colônia.

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